Le Tunnel du Malpas, ouvrage unique du Canal du Midi (Hérault)

Les amoureux du Canal du Midi le connaissent sûrement. Je l’ai moi-même découvert en parcourant le canal à vélo. Le Tunnel du Malpas est un ouvrage remarquable. Situé dans l’Hérault, à une dizaine de kilomètres de Béziers, le tunnel appartient à la commune de Nissan-lez-Enserune. Le site prouve bien la détermination de Pierre-Paul Riquet, contemporain de Louis XIV à qui l’on doit le Canal du Midi.

 

canal du midi tunnel du malpas patrimoine promenade nature

 

canal du midi tunnel du malpas patrimoine promenade nature escalier

 

Lors des travaux, la colline d’Enserune, sujette aux éboulements et perméable à l’eau, empêchait la traversée du Canal du Midi. Or, Riquet voulait absolument que le cours d’eau passe par Béziers, sa ville natale, et ne traverse pas l’Aude. Il a donc décidé de creuser un tunnel. Vaste chantier mené de front pendant plusieurs mois, entre 1679 et 1680. Riquet était connu pour sa pugnacité ! D’ailleurs, le pauvre homme vivait là son dernier grand chantier puisqu’il a rendu l’âme seulement quelques mois après.

Le tunnel se situe sur la route des cyclistes qui parcourent le canal à vélo. D’ailleurs, il est vivement recommandé d’en descendre car le chemin s’avère difficilement praticable. L’ouvrage surprend, au même titre que le paysage qui l’entoure. L’impression d’être dans un endroit désert. De plus, devant le tunnel du Malpas (appelé ainsi car il se trouve à proximité d’un lieu-dit qui porte ce nom), nous nous retrouvons face à une réalisation prouvant l’obstination de Riquet. Le tunnel est long de 173 mètres pour 6 mètres de large et 8,50 mètres de hauteur. 30 arches soutiennent la voûte. A l’époque, le tunnel était le premier de ce genre dans le monde.

Ce qui peut surprendre encore davantage, c’est que deux autres tunnels passent sous le Tunnel du Malpas. Une galerie du XIIIème siècle permet le drainage de l’étang de Montady tandis qu’un tunnel ferroviaire daté du XIXème siècle permet la liaison Bordeaux-Sète.

Enfin, en parcourant des articles consacrés au site, j’ai découvert une légende entourant le tunnel. Tout jeune matelot passant sous l’ouvrage pour la première fois devait offrir des victuailles à l’ermite qui vivait sous la voûte.

Pour ma part, je retiens une autre image. Celle de Riquet faisant parcourir les 173 mètres du tunnel à son intendant. Et ce, à la lueur des chandelles…

A proximité du tunnel se trouve la Maison du Malpas. Sur place, une équipe de passionnés vous proposeront visites guidées, expositions ou manifestations culturelles. Pour les cyclistes, possibilité (bienvenue) de se rafraîchir.

Laisser un commentaire